Savoy Ballroom

El Savoy Ballroom fue un gran salón de baile para música y baile que estuvo en funcionamiento desde marzo de 1926 hasta octubre de 1958. Estaba ubicado en Lenox Avenue 596 entre las calles 140 y 141 en el vecindario Harlem de Manhattan, Nueva York. Lenox Avenue fue la vía principal de Harlem.
El Savoy recibió su nombre del Savoy Hotel en Londres: según sus fundadores, esto le daba al salón una sensación elegante y exclusiva, ya que el hotel era de élite.

Fue conocido como “El salón de baile más fino del mundo” y también como “Home of Happy Feet”. Langston Hughes, en su poema Juke Box Love Song lo llamó “el latido del corazón de Harlem”.
El Savoy podía albergar hasta 4.000 personas. El interior estaba pintado de rosa y las paredes estaban reflejadas. Luces de colores bailaban en el suelo de madera en capas. Fue inaugurado por los empresarios Jay Faggen y Moe Gale. Fue administrado por el hombre de negocios afroamericano y líder cívico Charles Buchanan, que nació en las Indias Occidentales Británicas. Según sus palabras, buscó organizar un “salón de baile de lujo para dar cabida a los miles de personas que deseaban bailar en una atmósfera de refinamiento de buen gusto, en lugar de en los pequeños salones congestionados y los clubes nocturnos de sótanos llenos de humo y mal olor”.
1952. Savoy Ballroom, Harlem Landmark.
El Savoy se inspiró en el lugar del centro de Faggen, Roseland Ballroom. El Roseland era un club de baile swing donde el público era, en su mayoría, “blanco”, como se le conocía en esa época. Con el ascenso de Swing a la popularidad y Harlem convirtiéndose en una comunidad afroamericana conectada, The Savoy dio a los bailarines talentosos y apasionados un lugar para crecer.
Roseland Ballroom
En 1926, el Savoy tenía un un amplio vestíbulo que enmarcaba una enorme lámpara de araña de cristal tallado y una escalera de mármol. Según Leon James en Jazz Dance: “Mi primera impresión fue que había entrado en otro mundo. Había estado en otros salones de baile, pero esto era diferente: mucho más grande, más glamoroso, clase real.”
A diferencia de muchos salones de baile como el Cotton Club, el Savoy siempre tuvo una política de no discriminación. En general, la clientela era 85% afrodescendiente y 15% blanca, aunque a veces había una división uniforme. En el Savoy no se juzgaba a los asistentes por el color de piel, lo que importaba era bailar. Cuenta Frankie Manning: “Una noche alguien vino y dijo: ‘Oye, Clark Gable acaba de entrar a la casa’. Alguien más dijo: ‘Oh, sí, ¿puede bailar?’”, Para los que no los saben, Clark Gable fue un actor de cine estadounidense, conocido como “El Rey de Hollywood”. Tuvo papeles en más de 60 películas en una amplia variedad de géneros en una carrera que duró 37 años.
En el Savoy no se juzgaba a los asistentes por el color de piel, lo que importaba era bailar.
El Savoy tuvo la presencia constante de los mejores Lindy Hoppers, conocidos como “Savoy Lindy Hoppers”. Muchos bailarines decían que el Savoy era la casa de los pies felices y casi todos los bailarines de la época le decían “la pista” porque el piso era largo y delgado. Casi 700.000 personas lo visitaban cada año. El piso del salón se reemplazaba cada tres años debido al desgaste por el uso frecuente.
La entrada costaba de 30 a 85 centavos, dependiendo de la hora a la que se asistía. El precio base era treinta centavos, pero después de las seis de la tarde, la tarifa era de 60 centavos, y 85 centavos después de las 8 p.m. El Savoy ganó suficiente dinero en su apogeo, tanto como para gastar $ 50.000 en remodelaciones en 1936.
El salón de baile tenía una doble tribuna de música que sostenía una banda grande y otra mediana. La música era continua ya que la banda alternativa siempre estaba en posición y lista para retomar el ritmo cuando la anterior había completado su set.
Los encargados de seguridad, the bouncers, que antes trabajaron como boxeadores, jugadores de baloncesto y similares, usaban esmoquin y ganaban $100 por noche. Entre muchas de sus tareas, se aseguraban de no dejar entrar a ningún hombre que no estuviera vestido con saco y corbata.
Además el Savoy contaba con the Savoy Hostesses, las “mujeres más bellas de Harlem”. Ellas enseñaban a la gente a bailar y hacían de compañeras de baile para cualquiera que comprara un boleto de baile de 25 centavos. Muchas de ellas serían despedidas por asociarse con clientes fuera del salón de baile. En el Savoy se organizaban diferentes eventos especiales, incluyendo la entrega de un auto nuevo todos los sábados.
La orquesta de Chick Webb acompañada por una joven cantante llamada Ella Fitzgerald era la banda estable del Savoy. Su trabajo consistía en mantener el título frente a otras bandas que venían a desafiarlos en “La Batalla de Orquestas”, donde cada banda tenía que exigirse y dar lo mejor de sí misma para superar a la otra. Las orquestas de Benny Goodman y Count Basie son solo dos ejemplos de bandas que participaron contra la de Webb.
Batalla de bandas
El ambiente que se generaba era alucinante: dos big bands completas una a cada lado del enorme escenario, un público que se divertía bailando o presenciando el espectáculo en una sala Savoy atestada. Nunca hubo ganador o perdedor oficial, ni premios, sino que era el propio público el que, en la medida de sus aplausos, decidía quién había salido vencedor del duelo.
El 11 de Mayo de 1937 fue una fecha más que memorable para todos los aficionados al swing de Nueva York. De hecho, Frankie Manning dice en sus memorias que, si pudiera elegir sólo una noche a la que volver al Savoy, sería esa.
Esa noche se enfrentaron dos gigantes del swing: visitaba el Savoy por primera vez Benny Goodman, considerado por la opinión pública americana como “El Rey del Swing”. Se enfrentaría a Chick Webb, considerado “El Rey del Swing” por los habitantes del Harlem, y por lo tanto por el núcleo duro de los lindy hoppers de la época.
Era, pues, un choque de reyes que implicaba mucho más que la música en sí. Se daban cita una banda multiétnica la de Chick Webb, contra una predominantemente blanca, la de Benny Goodman, a la que sólo en los últimos tiempos se habían añadido dos músicos afroamericanos: Lionel Hampton y Teddy Wilson (lo cual era toda una revolución para la época y había generado simpatía en la comunidad afroamericana hacia Goodman). Ver en el mismo escenario a Gene Krupa, batería de Benny Goodman, frente al propio Chick Webb, fue otro de los condimentos que hicieron único a este encuentro.
La noche memorable mencionada por Frankie Manning
Cuentan que el Savoy esa noche estaba absolutamente repleto. Se habla de entre 4000 y 5000 personas. Se cuenta que había muchas más (se mencionan hasta 25000 personas en algunas crónicas), que pugnaban por conseguir entradas. No fue fácil bailar en una sala repleta: Frankie contó que bailó todas las canciones, y que transpiró tanto que tuvo que ir a su casa corriendo tres veces para cambiarse de traje.
Chick Webb grabó “Stompin ‘at the Savoy” en 1934, una canción de big band de 1934 que rinde tributo al salón de baile. Webb falleció en 1939, cuando contaba con tan sólo 34 años. Hasta sus últimos momentos tocó con su banda. Una vez que Chick se fue, Ella Fitzgerald tomó el liderazgo de la banda, y la mantuvo funcionando otros tres años más, hasta que dejó el puesto para centrarse en su carrera en solitario.
Más tarde, y durante casi 16 años, la banda residente del club fue la de Cootie Williams. Varias estrellas como Dizzy Gillespie, Charlie Parker, Art Blakey y Thelonious Monk también tocaron en el Savoy.
El salón de baile se cerró definitivamente en octubre de 1958. A pesar de los esfuerzos por salvarlo que realizaron Hulan Jack (presidente del condado), Charles Buchanan (gerente del Savoy y copropietario) Charles Buchanan y otros clubes y organizaciones, el Savoy fue demolido para la construcción del complejo de viviendas Delano Village entre marzo y abril de 1959. El alcalde fue blanco de protestas de clubes y organizaciones. Los accesorios del salón de baile fueron subastados para un “proyecto de viviendas de limpieza de barrios marginales”.

Count Basie fue citado en el periódico diciendo: “Con la aprobación de demoler el Savoy Ballroom, una parte del mundo del espectáculo desapareció”
El 26 de mayo de 2002, Frankie Manning y Norma Miller , miembros de Whitey’s Lindy Hoppers, revelaron una placa conmemorativa para el Savoy Ballroom en Lenox Avenue entre las calles 140 y 141. Hoy en día muchos Lindy Hoppers eligen visitarla y José tuvo la oportunidad de visitarla en el año 2011. Un año después, en 2012, Floating World Pictures hizo un documental llamado The Savoy King, que se estrenó en el 50º Festival de Cine de Nueva York.
Placa homenaje al Savoy Ballroom “Home of Happy Feet”

Palomar Ballroom

Fue un salón de baile en Los Ángeles construido en 1925, que se jactaba de ser “el salón de baile más grande y famoso de la costa oeste”.
Tenía un gran entrepiso, un balcón y un patio de más de 200 metros cuadrados. La pista de baile podía acomodar a cuatro mil parejas. La entrada costaba 40 centavos para caballeros y 25 centavos para damas. Los domingos por la noche, una entrada especial para cenar y bailar costaba $1,25. Incluía una mesa reservada en la elegante Palomar Terrace rodeada de palmeras, una cena de siete platos, un espectáculo y baile hasta las 2:00 a.m.
Palomar Ballroom
Al contrario de lo que ocurría en el Savoy, en Palomar Ballroom se seguía una estricta política de segregación por color de piel entre blancos y afroamericanos, como era común en aquella época.
A la noche de inauguración asistieron 20.000 personas, incluidas muchas estrellas de cine mudo de Hollywood. Los focos iluminaban los minaretes que había en el techo.
El desarrollador de bienes raíces Raymond Lewis, que compró la propiedad, cambió el nombre al salón de baile Palomar. Pronto se convirtió en un lugar privilegiado para las bandas conocidas que estaban ganando popularidad rápidamente, como las de Tommy Dorsey, Glenn Miller, Artie Shaw, Glen Gray, Jimmy Dorsey y Kay Kyser, entre otras. El 21 de agosto de 1935, Benny Goodman dio allí un concierto que marcó el comienzo de la era del swing.
Las transmisiones de radio nocturnas en la estación local KFLJ atrajeron grandes multitudes. La famosa estructura fue el telón de fondo de varias películas importantes de Hollywood que incluyeron The Big Broadcast de 1937, realizada durante el concierto de regreso de Benny Goodman, y Dancing Coed, protagonizada por la banda de Lana Turner y Artie Shaw.
Para 1939, el Palomar fue remodelado. Se instaló un moderno sistema de enfriamiento, se agregaron salones de cócteles y fuentes de bebidas y también se amplió la pista de baile. Por mala fortuna, El Palomar se quemó hasta el suelo el 2 de octubre de ese mismo año. Los bomberos llegaron tarde por un error en la dirección. La Orquesta Charlie Barnet perdió la mayor parte de su equipo en el incendio: su canción All Burned Up fue una referencia de humor negro al evento.
Interior del Palomar Ballroom

Alhambra Ballroom

El Harlem Alhambra fue un teatro en Harlem, construido en 1905, que comenzó como un lugar de vodevil. El arquitecto fue John Bailey McElfatrick (1829–1906) y el edificio todavía sigue en pie.
La construcción de la estructura comenzó en 1902 por su propietario original, Harlem Auditorium Amusement Company, pero la obra no se completó debido a un litigio. Finalmente, Percy G. Williams, de la Orpheum Amusement Company, adquirió la propiedad, y abrió el teatro el 15 de mayo de 1905, con una capacidad de 1650 asientos.
Para 1910, Williams administraba el mayor número de teatros de vodevil en la ciudad de Nueva York: dos en Manhattan, uno en el Bronx y uno en Brooklyn y Queens. Con el tiempo se convirtió en un lugar de cine y, en 1929, abrió un famoso salón de baile en el piso de arriba que albergaba a artistas como Bessie Smith y Billie Holiday.
El salón de baile terminó en mal estado en la década del ‘60, pero reabrió en 2003 como The Alhambra Ballroom, Inc. (Willie Mae Scott, CEO), que organiza bodas, fiestas y otros eventos sociales.
El edificio está ubicado en 2108-2118 Adam Clayton Powell Jr. Boulevard (7th Avenue) en la esquina suroeste de la calle 126 en el barrio Harlem de Manhattan, Nueva York. Desde el 2014, Simpson West Realty, LLC, posee el edificio.
Alhambra Ballroom

Cotton Club

El Cotton Club fue un club nocturno de Nueva York de los años ’20. Está asociado a esa etapa del swing, al mundo de los gángsters, a las big bands, y a la Ley Seca que imperaba en aquel entonces. Era el “Lugar Número Uno”, donde todo músico quería estar.
El club fue abierto por el campeón de los pesos pesados Jack Johnson. El contrabandista y gánster Owney Madden adquirió el club en 1923 mientras estaba encarcelado en la prisión Sing Sing y cambió el nombre del local al de Cotton Club.
Si bien estaba ubicado en el Harlem, generalmente denegaban la admisión a los afroamericanos. Solo recibían a alguna celebridad y en muy pocas ocasiones. El escritor Leonard Feather, en el libro “The Jazz Years”, lo deja claro: el Cotton Club “propiedad de la mafia representaba un Harlem para blancos”
Fue un club mítico en la época ya que era el escaparate de las principales novedades musicales, como Fletcher Henderson, Duke Ellington, Count Basie, Bessie Smith, Cab Calloway, The Nicholas Brothers, Ella Fitzgerald, Louis Armstrong, Nat King Cole, Billie Holiday o Ethel Waters. Se cuenta que en cierta ocasión la big band de Fletcher Henderson fue rechazada y que en su lugar eligieron a la de Jimmie Lunceford. Esto es curioso, porque la banda de Henderson fue la “primera big band”.
Los domingos eran frecuentes las “Celebrities Nights”, a las cuales asistían de público personas destacadas de la política y la cultura. La sala contaba con doce bailarines y ocho coristas.
El club estuvo cerrado brevemente en 1925 por la venta ilegal de licor, pero volvió a abrir sin la constante presión de la policía. Madden volvió a ser encarcelado en Sing Sing en 1933, pero con el privilegio de que de vez en cuando las bailarinas y strippers podían acudir a deleitarlo.
El club cerró definitivamente en 1940, posteriormente se reabrió otro club en el mismo sitio con el nombre de Latin Quarter, hasta que se derribó el edificio en 1989 para construir un hotel. Se abrió un nuevo Cotton Club en Harlem en 1978, pero en la calle 125.
Cotton Club

Renaissance Ballroom

El Renaissance Ballroom fue un legendario local de jazz de Harlem en la década del ‘20. Originalmente, el Renaissance Ballroom & Casino fue un complejo que incluía un casino, salón de baile, teatro con capacidad para 900 personas, seis tiendas minoristas y un estadio de basket. Construido y operado por hombres de negocios afroamericanos, el “Rennie” era la única sala de recepción de lujo disponible para los afroamericanos en ese momento. Estaba ubicado en el vecindario Harlem de Manhattan en 2341-2349 Adam Clayton Powell Jr. Boulevard , en el lado este del bulevar entre las calles 137 y 138. La fachada de la Séptima Avenida abarcaba toda la cuadra.
Se inauguró en enero de 1921. El “Rennie” celebró premios, conciertos, maratones de baile, proyecciones de películas y actos escénicos. También era un lugar de encuentro para clubes sociales y organizaciones políticas del Harlem.
Era conocido como la “Meca Negra”. El salón de baile estaba en el segundo piso del complejo de entretenimiento. La élite de la comunidad afroamericana se reunía allí para bailar Charleston y Black Bottom para el entretenimiento en vivo de los músicos de jazz más reconocidos de la época como Fletcher Henderson, Cootie Williams, Duke Ellington y Ella Fitzgerald.
Entre los eventos deportivos celebrados aquí, los más famosos fueron los del primer equipo de baloncesto profesional completamente afroamericano; este equipo fue llamado Harlem Renaissance y que mostraba juegos de exhibición en la pista de baile con aros portátiles. Después de cada juego se llevaba a cabo un baile donde los jugadores se mezclaban con las mujeres más selectas de Harlem.
Con el tiempo el lugar fue abandonado y hoy en día está en recuperación. La mayoría de las ventanas están tapiadas, pero la luz se abre paso a través de un techo derrumbado, exponiendo los restos de una edad dorada: bombillas de colores que todavía están en los candelabros del club nocturno, números de asientos clavados en el balcón y el escenario desgastado del salón de baile, que alguna vez fue testigo del paso de Duke Ellington, Count Basie y Ella Fitzgerald. El resto da la impresión de un triste abandono: gatos salvajes merodean libremente sobre los escombros que alguna vez delinearon uno de los mejores complejos del mundo.
Renaissance Ballroom

Apollo Theater

El Teatro Apollo de Nueva York es uno de los clubs de música popular más famosos de Estados Unidos y uno de los más relevantes de la historia de la música afroamericana en Estados Unidos, ya que en él dieron sus primeros pasos grandes intérpretes como Ella Fitzgerald o Michael Jackson.
En 1983 fue nombrado Monumento de la Ciudad de Nueva York, y fue agregado al Registro Nacional de Lugares Históricos. Se estima que 1,3 millones de personas visitan el Apolo cada año.
Está ubicado en 253 West 125th Street entre Adam Clayton Powell Jr. Boulevard y Frederick Douglass Boulevard en Harlem.
El teatro, que tiene una capacidad para 1506 personas se inauguró en 1914 como el Nuevo Teatro Burlesco de Jules Hurtig y Harry Seamon. Abierto sólo a espectadores blancos, el Nuevo Teatro de Burlesque de Hurtig y Seamon se mantendría funcionando hasta 1928 cuando Bill Minsky lo transformó en el Teatro Apollo de 125th Street.
Apollo Theater
A principios de la década del ‘30, el teatro cayó en mal estado y se cerró. Tras la muerte de Minsky en 1932, fue comprado por un poderoso propietario teatral, Sidney Cohen, y después de renovaciones lujosas, reabrió como “Teatro Apollo” el 16 de enero de 1934, atendiendo a la comunidad afroamericana de Harlem.
El Apollo presentó los primeros concursos de Amateur Night en 1934 y tuvo un papel importante en el surgimiento del jazz, el swing, el bebop, el R&B, el gospel, el blues y el soul.
El 14 de febrero de 1934, la primera estrella importante en aparecer en el Apollo fue la cantante de jazz y estrella de Broadway Adelaide Hall en la producción de Chocolate Soldiers de Clarence Robinson, que contó con la Orquesta de Sam Wooding. El espectáculo tuvo una participación limitada y fue muy elogiado por la prensa.
Originalmente, un espectáculo típico presentado en el Apollo era similar a un espectáculo de vodevil, que incluía una línea de coro femenino. A medida que avanzaban los años, estos programas de variedades se fueron presentando con menos frecuencia.
Durante la era del swing , junto con bandas como Duke Ellington , Dizzy Gillespie , Chick Webb , Count Basie y Andy Kirk, el Apollo también presentó actos de baile como Bill Robinson, los Nicholas Brothers, Carmen De Lavallade y Geoffrey Holder, The Berry Hermanos y Buck y Bubbles. Los actos cómicos también aparecieron en el escenario de Apolo, como Butterbeans y Susie.
Los actos de gospel en el Apolo incluyen a las Mahalia Jackson, las hermanas Clark, la hermana Rosetta Tharpe o Clara Ward.
Los artistas de música soul en el escenario Apollo incluyeron a Ray Charles, Otis Redding y Aretha Franklin; el jazz también estuvo representado por Art Blakey y Horace Silver.
También presentó a los líderes de banda de swing Harry James, Woody Herman y Charlie Barnet y, más tarde, a los grandes del jazz Dave Brubeck, Stan Getz y Buddy Rich , quien fue favorito particular de la multitud de Apolo.
Durante la década del ‘50, tocaron en el Apollo varios intérpretes de rock and roll cuyos orígenes musicales estaban más orientados a la música country, como Buddy Holly y Duane Eddy.
Postcard del Apollo Theater

Noche de aficionados en el Apollo

En el Apollo, originalmente se llamaba “Audition Night”, pero más tarde se convirtió en “Amateur Night in Harlem”. Se realizaba todos los miércoles por la noche y se transmitía por radio a través de YMCA y once estaciones afiliadas.
Una característica única del Apolo durante esas noches era “el verdugo”, un hombre que barría con una escoba a los artistas fuera del escenario si el público lo pedía.
Este teatro se hizo famoso por lanzar las carreras de artistas como Ella Fitzgerald, que hizo allí su debut como cantante a los 17 años, el 21 de noviembre de 1934. Las actuaciones de Fitzgerald atrajeron una audiencia semanal y ganó la oportunidad de competir en una de las primeras “Noches de aficionados”.
Originalmente tenía la intención de subir al escenario y bailar, pero intimidada por las Edwards Sisters, optó por cantar, al estilo de Connee Boswell. Ella cantó “Judy” de Hoagy Carmichael y “The object of my affection” de las hermanas Boswell, y ganó el primer premio de $ 25.00.
Jimi Hendrix ganó el primer lugar en un concurso de músicos aficionados en el Apollo en 1964.
Otros artistas cuyas carreras comenzaron aquí incluyen a: Billie Holiday, Pearl Bailey, Sammy Davis Jr., James Brown & The Famous Flames, King Curtis, Diana Ross & The Supremes, The Jackson 5 y Stevie Wonder.
El 24 de abril de 2002, la estrella del pop estadounidense Michael Jackson tocó en un concierto gratuito, donde interpretó tres canciones. El concierto recaudó alrededor de $3 millones. Fue su última actuación antes de su muerte en 2009.
Hoy, el Apollo es una respetada organización sin fines de lucro, que presenta conciertos, artes escénicas, educación y programas comunitarios.
Te dejamos solo algunos de los eventos importantes ocurridos en este teatro en los ‘30 y ‘40.

Los años treinta

  • El 26 de enero de 1934, el Teatro Apollo de la calle 125 se abre con el espectáculo “Jazz a la Carte” encabezado por Benny Carter y su Orquesta, Ralph Cooper y Aida Ward.
  • El Apollo se convierte en el principal lugar de espectáculos para el entretenimiento teatral en vivo en Harlem.
  • Dewey “Pigmeat” Markham, Jackie “Moms” Mabley y Dusty Fletcher se encuentran entre los comediantes que aparecen regularmente en el escenario.
  • Los bailarines de tap como los Nicholas Brothers, Berry Brothers, Bill “Bojangles” Robinson, Buck y Bubbles son los mejores actos de baile.
  • Los ganadores de la noche de aficionados incluyen a Ella Fitzgerald y Pearl Bailey
  • Para 1937, el Apollo es el mayor empleador de trabajadores teatrales afroamericanos en los Estados Unidos, según Frank Schiffman, y el único teatro en Nueva York que los contrata en puestos detrás del escenario.
  • En 1935, las cuatro semanas de Bessie Smith en el Apollo son sus únicas presentaciones en vivo ese año.
  • Billie Holiday, Lena Horne y la orquesta Count Basie hacen su debut.
  • Las Apollo Chorus Girls son consideradas la mejor línea de Nueva York. En 2005, su historia se cuenta en el documental “Been Rich All My Life”.

Los años cuarenta

  • La banda de 16 piezas de Lionel Hampton aparece en el Apollo. El éxito de Hampton, “Flyin ‘Home”, se convierte en uno de los favoritos del público del Apollo.
  • Teddy Hale, Babe Laurence y Bunny Briggs son las principales atracciones de baile.
  • Durante la Segunda Guerra Mundial, el Apolo reserva 35 boletos diarios para los soldados. Los martes fueron “Noche de Apolo”.
  • Dinah Washington y Sammy Davis, Jr. hacen su primera aparición en el Apollo.
  • Los ganadores de la noche de aficionados durante la década de 1940 incluyen a Sarah Vaughn y Ruth Brown.
  • Los cómicos de Apollo dejan de usar maquillaje de cara negra.